שלושה גברים משותקים, שרופאיהם אמרו להם כי ייאלצו עד סוף חייהם להתנייד בכסאות גלגלים, מסוגלים עתה ללכת על רגליהם הודות לפרוצדורה חדשנית שהציעו להם רופאים בשווייץ. בעמוד השדרה של השלושה הושתל התקן חשמלי המגביר אותות עצביים מהמוח לרגליים. השלושה אמנם מממשיכים להשתמש בכסאות גלגלים אך באמצעות הליכון הם מזיזים את הרגליים כמה עשרות מטרים ונאלצים לעצור ולנוח לפני שהם ממשיכים כך בהליכה. השתל גם מסייע לעצבים שניזוקו בעמוד השדרה לצמוח מחדש.

הרופאים והחוקרים שפיתחו את ההליך הזה מקווים שעוד אנשים משותקים יוכלו בעתיד לחזור לתנועה עצמונית של הרגליים, אפילו למרחק קצר.

על הניסוי הקליני החדשני דיווח בסוף השבוע המגזין Nature. הדיווח גם מתאר באיור מפורט היכון הותקן השתל ואת פעולתו.

הראשון שעבר הליך ייחודי השתלה זה היה גבר שווייצרי בן 30 הסובל מפגיעה חמורה בעמוד השדרה לאחר שנפצע לפני שבע שנים בעת פעילות ספורט. רופאו אמר לו כי "נראה שלא תלך עוד לעולם על רגליך". אלא שהודות להשתלת ההתקן החשמלי שפותח בידי צוות מהטכניון הפדרלי בלוזאן (EPFL), הוא מסוגל עתה ללכת על רגליו יותר מ-800 מטר, כאשר מתג מפעיל את ההתקן.

בראיון ל-BBC סיפר, כאשר הוא צועד לצידו של הכתב על גדות אגם ז'נבה, כי היכולת ללכת שחזרה אליו, הגם שרק לפרקי זמן קצרים ובתנאי בקרה מסוימים, שינתה את חייו. הוא סיפר שתהליך השיקום שעבר לאחר הפציעה נכשל ואז הסכים להשתתף בניסוי הקליני שאותו ניהל ד"ר גרגואר קורטין (Gregoire Courtine) מה-EPFL כשלצידו צוות רב תחומי גדול ממוסדות אקדמיים שונים בשווייץ. ההשתלה עצמה בוצעה בידי אחד מהנוירוכירורגים המובילים בשווייץ, ד"ר ג'וסלין בלוך (Jocelyn Bloch) מבית החולים האוניברסיטאי בלוזאן.

ד"ר קורטין סיפר כי הופתע עד כמה השתל בעמוד השדרה סייע מעבר למה שציפו ממנו: "ראינו כיצד עמוד השדרה מתאושש מעט ומתקן עצמו. ראינו קודם לכן בבעלי חיים שכנראה סיבי העצבים צמחו מחדש ושבו וקישרו את המוח לעמוד השדרה". כיום המושתל הראשון של ההתקן מסוגל גם לבצע שמונה צעדים כאשר המתג המפעיל כבוי. אולם מחוץ למעבדה שבה מתבצע הניסוי, המושתל איננו יכול לבצע אלא כמה פסיעות משום שהאותות מהשתל גורמים לחוסר נוחות ואי אפשר להשתמש בהתקן הזה כל הזמן וללא מנוחה.

מערכת השתל כולה עדיין יקרה מאוד והרופאים והחוקרים שפיתחו מודים כי עדיין איננה אמינה במידה מספקת כדי להשתמש בה מחוץ לתנאי המעבדה. "כמו כן, אנחנו עדיין רחוקים מאוד מריפוי השיתוק", הדגיש ד"ר קורטין.

שני הגברים האחרים שעברו הליך השתלה זהה מסוגלים כיום ללכת שוב, אבל כל אחד מהם ברמת יכולת שונה. אחד מהם הוא מהנדס בן 35 מהולנד שלפני שבע שנים נפצע בתאונת דרכים כאשר מכונית פגעה בו. הרופא בבית החולים אמר לו, כך סיפר, משום מה דווקא ביום ההולדת שלו, כי יהיה משותק כל חייו, והנה עתה הוא מתחיל לחזור ולבצע תנועה מסוימת. האחר הוא גרמני בן 48, רוכב אופניים שנפצע קשה בעת שנפל מאופניו. עתה הוא יכול שוב לרכוב על האופניים אם כי רוב הזמן כאשר הוא מפדל בידיו וחלקית גם ברגליו.

הצוות מסר כי בדעתו לבצע בתוך שלוש השנים הבאות עוד ניסויים גדולים יותר בטכנולוגיה הזאת במדינות נוספות באירופה ובארה"ב.

לקריאה נוספת בדיווח של ה"ניו יורק טיימס", לחץ כאן.